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Por Eduardo Ferreyra
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    Confesiones de un Programador de Modelos

    Robert J. Caprara

    Wall Street Journal
    Julio 8, 2014

    Cualquier modelo, incluyendo esos que predicen la catástrofe climática, puede ser manipulado para rendir el resultado deseado. Yo lo sé muy bien.

    El debate del clima se recalienta a medida de que líderes de negocios, políticos y académicos nos bombardean con los resultados de los modelos computados que predicen costosos y dramáticos cambios en los años que vienen. Yo puedo ofrecer una visión interna sobre el uso de los modelos computados para los debates sobre políticas públicas, y una recomendación para el público en general.

    Después de obtener un master en ingeniería ambiental en 1982, pase la mayor parte de los 10 años siguientes construyendo grandes modelos computados ambientales de gran escala. Mi primer trabajo fue como consultor de la EPA, la Agencia de Protección del Ambiente. Fui contratado para construir un modelo que evaluase el impacto de su Programa de Becas para la construcción, un esfuerzo nacional en los años 70s y 0s para mejorar las plantas de tratamiento de efluentes cloacales.

    El modelo computado era gigantesco –analizaba cada río, cada planta de tratamiento de cloacas y tomas de agua potable (los lugares en los ríos donde las municipalidades sacan su agua) en todo el país. Le ahorraré los detalles, pero los modelos mostraban grandes ganancias del programa cuando la calidad del agua mejoraba dramáticamente. A fines de los 80, sin embargo, cualquier ganancia de haber mejorado el tratamiento de las plantas sería compensa-da por la contaminación adicional proveniente de gente que pasaba del sistema cámaras sépticas en sus terrenos a las cloacas públicas, que descarga los desperdicios en los ríos. Básicamente, el modelo decía que habíamos llegado al punto de la disminución de retornos.

    Cuando presenté los resultados al funcionario a cargo en la EPA, me dijo que debería de volver a mi oficia y “afilar mi lápiz”. Lo hice. Revisé mis suposiciones, ajusté coeficientes y recalibre datos. Pero cuando volví a correr al programa los números no cambiaron mucho. En nuestro próximo encuentro me dijo que corrigiese los número una vez más.

    Después de tres iteraciones finalmente exploté: “¿Qué números está buscando usted?” No perdió ni un segundo para decirme que él necesitaba $2.000 millones en beneficios para obtener la renovación del programa. Finalmente giré las perillas suficientes para obtener la respuesta que él quería, y todo el mundo fue feliz.

    ¿Me estaba pidiendo el funcionario de la EPA que mintiese? Tengo que darle el beneficio de la duda y suponer que él creía en el valor de la continuidad del programa. (El congreso terminó con el programa en 1990). Por cierto, él no me dio ninguna indicación al respecto. También supongo que él entendía la inherente falta de precisión de este tipo de modelos. No hay valores exactos para los coeficientes en modelos como este. Sólo hay rangos de valores po-tenciales. Al mover una cantidad de esos parámetros a o lado u otro se pueden obtener resultados muy diferentes, a menudo (sorpresa) en línea con las creencias originales.

    Me dí cuente de que mi trabajo para la EPA no era el de un científico, al menos en la imaginación popular de lo que hace un científico. Era más el trabajo de un abogado. Mi trabajo, como modelador, era construir el mejor caso para la posición de mi cliente. La oposición descansará su mejor caso para el contraargumento y en última instancia la verdad tendría que prevalecer.

    Si a los oponentes no les gusta lo que hice con los coeficientes, entonces tendrían que desafiarlos. Y durante mi década como consultor ambiental, a menudo fue contratado para hacer eso con el modelo de algún otro. Pero no se puede negar que cualquiera que se gane la vida construyendo modelos computados lo hace una causa por la que aboga, no en la búsqueda de la verdad.

    Por cierto, la comunidad científica no sucumbiría a esas presiones como nosotros los consultores ávidos de ganar dinero. ¿No están ellos trabajando por el conocimiento en lugar de una ganancia? Si usted cree en eso, amigo tengo un modelo computado para venderle!

    La comunidad académica compite por subsidios, profesorados y reconocimiento; los consultores compiten por los clientes. Y usted debería de entender que las líneas entre la academia y la consultoría son muy borrosas como muchos profesores que actúan como consultores, autores, cabezas parlantes, etc.

    Vamos a ser claros: No estoy diciendo que esto sea algo malo. El sistema legal es competitivo y en su mayor parte funciona muy bien. Los mismo es cierto con la ciencia. De manera que aquí va mi consejo: Aquellos que estén con-vencidos de que los humanos están cambiando al clima drásticamente empeorándolo, y aquellos que no lo hacen, deberían de aceptar y darle la bienvenida a un vibrante y robusto tira y afloja. Dejar que cada lado presente su mejor argumento y confiar en que la verdad terminará emergiendo.

    Aquellos que creen que los humanos están cambiando al clima responden que la ciencia está “establecida” y los que no están de acuerdo son “negacionistas” y “tierra planeros”. Hasta el presidente se burla de cualquiera que no esté de acuerdo. Pero yo estuve haciendo estos durante mucho tiempo, y una cosa que he aprendido, es lo duro que es convencer a la gente con un modelo computado. La vasta mayoría de su audiencia jamás comprenderá la matemática detrás de los modelos. Esto no quiere decir que la gente sea obtusa. Usualmente la gente tiene detec-tores de “dislates”, y cuando ellos ven que un lado del debate trata de acallar al otro, es muy posible que asuman que hay algo que esconder, tiene argumentos más débiles, o ambas cosas.

    Eventualmente me salí del negocio de la consultoría ambiental. En los años 90s me fui a una industria totalmente diferente, una que también tiene información intensa y yo pensé que no podría será tan controvertida: el cuidado de la salud. Pero esa es otra historia.



    El Sr. Robert Caprara es metodologista en jefe para PSKW LLC, que prove programas de marketing para firmas farmacéuticas.



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