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¿Qué es la malaria?

Por el Prof. J. Gordon Edwards

El Plasmodium es un género de protozoos que incluyen a cuatro especies que causan la malaria o paludismo en los seres humanos. El más común de estos plasmodios es el Plasmodium vivax (generalmente suave) y el Plasmodium falciparum (frecuentemente fatal). Su ciclo de vida es delineado aquí en una manera muy simplificada.

Cuando una hembra del mosquito Anofeles (hay muchas variedades) chupa la sangre de una persona que sufre de malaria (el mosquito macho jamás pica), ella absorbe plasmodios machos y hembras. Los plasmodios se aparean en el estómago de la mosquito produciendo zigotos. Cada zigoto penetra la pared del estómago y crece hasta convertirse en un gran quiste fuera del estómago. Cientos o miles de jóvenes plasmodios (llamados esporocitos), emergen de cada quiste y viajan a través de todo el cuerpo del mosquito.

Algunos llegan hasta las glándulas salivales. Cuando la mosquito vuelve a alimentarse, muchos esporocitos son inyectados en la persona picada a través de la saliva. Los esporocitos viajan llevados por la sangre hasta el hígado, donde se reproducen asexuadamente. Entre 6 y 25 días después, dependiendo en parte de las especie de la variedad del plasmodio, se crean enormes cantidades de una nueva forma de célula sanguínea (eritrocito) que se reproducen asexuadamente. En 48 horas, cada eritrocito ha producido entre 6 y 26 más merozoítos. Todos estallan al mismo tiempo de los eritrocitos, y cada uno de los merozoítos invade a una nueva célula sanguínea (los glóbulos rojos) en donde una nueva generación aparece 48 horas más tarde. Este proceso se repite cada 48 horas.

Después de que el número de meorzoítos supera los 50 por mm cúbicos de sangre –es decir, más de 150 millones de merozoítos por persona de 70 kilos), la víctima sufre el típico ataque de malaria cada 48 horas. En una persona sumamente infestada, pueden ocurrir hasta unos 2 millones de plasmodios en cada gota de sangre – más o menos 1 mm3.

Cuando millones de glóbulos rojos son así destruidos al mismo tiempo, la persona sufre de escalofríos. A medida de que los glóbulos son destruidos, se liberan toxinas lo que produce nuevos ataques febriles y escalofríos. Si una gran cantidad de plasmodios invaden al cerebro, la muerte sobreviene rápidamente.

En víctimas infectadas con el Plasmodium vivax, algunos pueden permanecer en el hígado reproduciéndose cada 48 horas, pero no aumentando en número general. Años más tarde, algunos de estos pueden ingresar al torrente sanguíneo e infectar a los glóbulos rojos, trayendo una recaída. El Plasmodio falciparum no habita en el hígado.

Los plasmodios sólo pueden reproducirse en los mosquitos Anofeles. Todos los demás mosquitos no pueden desarrollar los esporozoítos en sus cuerpos, y por lo tanto no pueden transmitir la malaria. El plasmodio de la malaria humana sólo puede vivir en los seres humanos y unas pocas variedades de monos. Otras especies del género Plasmodium provocan malaria en las aves y en otras clases de mamíferos, pero no pueden sobrevivir en los humanos. Estos plasmodios han sido útiles para estudiar los ciclos vitales de la malaria y para los intentos de producir vacunas.

Si la temperatura media anual es mayor que los 37,7º C y la mínima es de 15º C, los plasmodios no sobreviven mucho en los mosquitos y no ocurren epidemias de malaria. La posibilidad de desarrollar vacunas contra la malaria se hace casi mínima debido al complicado ciclo biológico de las diversas etapas de la malaria.

Inmunidad a la Malaria

La malaria es muy común en los trópicos y subtrópicos, y mata a millones de niños menores de cinco años. Los adultos pueden tenerla de manera más o menos permanente, junto con varias otras enfermedades que son ayudadas por su crónico estado de debilidad. La malaria Vivax es algo autolimitante, y las personas que la padecen parecen haber desarrollado una cierta resistencia e inmunidad, aunque ellas tienen recaídas periódicas. Un científico pensó que la falta de ataques severos en las aldeas africanas indicaban que en la región se habría desarrollado un forma suave de malaria. Se infectó a sí mismo para descubrir si era verdad, y sufrió un muy severo ataque de malaria que lo puso al borde de la muerte. Los plasmodios eran aún destructivos, pero los aldeanos se habían adaptado a ellos.

La malaria Falciparum, o malaria terciana maligna, es mucho más severa, y en una típica epidemia local puede matar hasta al 40% de sus víctimas. Ahora que las variedades de plasmodios de muchas regiones han desarrollado resistencia a las drogas antimaláricas, la tasa de mortalidad seguirá aumentando.

En África se desarrollado otra clase de inmunidad diferente a la malaria como resultado de otra severa enfermedad, la drepanocitosis, o anemia de células sanguíneas falciformes. Las personas con esta enfermedad tienen glóbulos rojos deformes que son duros y curvados como una hoz o una media luna. Estos glóbulos rojos no fluyen libremente por los pequeños capilares del cuerpo, y esto causa fuertes dolores y con frecuencia la muerte. El plasmodio de la malaria no se lleva bien con estos eritrocitos, de manera que las personas con la anemia de células falciformes (drepanocitosis) son muy inmunes a la malaria.

Los niños que heredan el gen de la drepanocitosis de ambos padres usualmente mueren muy jóvenes a causa de la anemia. Quienes no heredan el gen de sus padres mueren también muy jóvenes –de malaria. Quienes son individuos heterozigos para el gen de los glóbulos falciformes –heredando el gen de sólo uno de sus padres- no sufren mucho de la anemia, pero sus eritrocitos no favorecen el desarrollo del plasmodio por lo cual no están muy afectados por la malaria. En África existe una gran cantidad de personas que sufren de la drepanocitosis y la pasan a sus descendientes que por ellos no son muy afectados por la malaria.


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