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La polución humana ayuda al déficit de hierro del mar

Fuente: Parte de prensa de la Universidad de Leeds.
Octubre 2, 2009

Las nubes ácidas están alimentando con hierro disponi-ble biológicamente a los océanos –un descubrimiento que echa luz sobre los procesos naturales que retiran dióxido de carbono de la atmósfera. Científicos de la Universidad de Leeds, G.B., han demostrado que ácidos en la atmósfera disocian grandes partículas de hierro que se encuentran en el polvo y las convierten en pequeñas y extremadamente solubles nanopartículas de hierro que son más fácilmente usadas por el plancton.

Este es un descubrimiento importante porque la falta de hierro puede ser un factor limitante del crecimiento del plancton en los océanos –especialmente en los océanos del sur y partes del Pacífico oriental. El agregado de nanopartículas de hierro provocaría un aumento en la absorción del dióxido de carbono en la atmósfera.


                Florecimiento de algas (celeste) visto por satélite

“Este podría ser un descubrimiento realmente importante porque hay una cantidad muy pequeña de hierro soluble en el océa-no y, si el plancton usa a las nanopartículas de hierro formadas en las nubes, entonces todo el flujo de hierro biodisponible necesita ser revisado,” dice el Dr. Zongbo Shi, autor principal de la investigación de la Escuela de la Tierra y el Ambiente en la Universidad de Leeds.

Las microgotas de agua en las nubes se forman generalmente alrededor de polvo y otras partículas. Cuando las nubes se eva-poran, como lo hacen a menudo naturalmente, la superficie de la partícula se puede volver muy ácida. Esto es particularmente cierto cuando el aire está contaminado.

Paradójicamente, los científicos sugieren que las industrias de gran escala en países como China podrían estar combatiendo el calentamiento global a alguna medida al crear más hierro biodisponible para los océanos, y de tal manera aumentando el retiro del dióxido de carbono de la atmósfera. “La contaminación creada por el hombre añade más ácido a la atmósfera y por consi-guiente puede alentar la formación de mayor cantidad de nanopartículas de hierro,” dijo el Dr. Shi.

Los científicos realizaron el experimento simulando nubes en el laboratorio a las que les agregaron muestras de polvillo del Sahara. Fueron capaces entonces de imitar las condiciones naturales para monitorear los procesos químicos que acontecen en el sistema. Los experimentos de laboratorio fueron confirmados en muestras naturales donde tal proceso en las nubes se sabe que ocurren.

Los hallazgos destacan la complejidad del patrón del transporte de hierro a los océanos, arrojando nueva luz a los recientes planes de alto perfil de añadir hierro artificialmente a los océanos del sur para estimular el crecimiento del plancton.

“Este proceso está sucediendo en nubes de todas partes del planeta, pero hay consecuencias muy intere-santes para los océanos. Lo que hemos descubierto es una previamente desconocida fuente de hierro biodisponible que está siendo enviada a la superficie de la Tierra con las precipitaciones,” dice el profesor Michael Krom, el investigador principal del experimento, también en la Universidad de Leeds.

La investigación fue publicada en la edición de Septiembre de Environmental Science y Technology y financiada por el Consejo de Investigación del Ambiente Natural (NERC).



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